北美理工科留学求职经验谈

这是应微信公众号“BIT思享”邀请写的关于留学生活的文章,内容有删改。


基本信息

(略)


写在前面

我虽然写过多年的博客,但这回还是第一次有人约稿,在此向经管的陈鹤尹同学和徐子叶同学表示感谢。在即将离别学校,踏上工作岗位之际,我简要梳理了留学和求职之旅的经历和感悟,在此分享给你。


出国理由

在北理工,我亲历了出国人数大爆发的过程:我们自动化专业的出国学生从20人,增加到40人,再到我那一届的60人,可谓是跨越式增长。看着身边的同学一个个拿起了单词书,你会不会也想加入到出国大军中呢?且慢,先问一问自己,为什么要出国?

你的理由或许是喜欢异国的文化,或许是希望锻炼独立生活的能力,或许是渴求精尖的科学技术,或许是想要在异国扎根立业…… 这些都是好的例子。我不希望你因为大家都选择出去而赶潮流,不希望你因为男朋友/女朋友想出去所以决定一起读书,也不希望你出国是爸妈一手操办的选择。面对上研和就业这两个同样具备竞争力的选项,你要拿出足够的证据支持出国的选择。为了说服自己,我花了将近半年的时间。正因为如此,我现在才不后悔当初的选择。

如果你拿不出足够的证据,可能是因为你对出国的兴趣没有那么大,也可能是因为你对国外缺乏必要的了解。我的建议是,去参加一个暑假学校或者交换项目吧!越早越好!看一千篇帖子不如实地去感受一下国外的课堂和国外的生活,这第一手的资料会在决策中起到至关重要的作用。我大二的暑假在 UC Berkeley 度过了六周的时间,那段时光成为了我一生难忘的记忆。希望你们在短期交换的过程中能忽然领悟——啊!原来这就是我梦想中的学校。


出国准备

回到套路上,假设你打算申请美国的硕士研究生,你需要准备不少材料,这其中难度最大、耗时最多的就是GRE和托福考试。我在 GRE 考试上走了很多弯路,前后花了一年多的时间。这期间备考的思路总结成了两篇长文,链接放在本文的末尾,请准备 GRE 的同学一定不要错过。对于托福来说,只要奉行先 G 后 T 的备战策略,就可以省去阅读和写作的备考环节,此时如果你在听力或者口语上有一项比较突出,就可以轻松破100了。以我自己为例,当时考位紧张,只得选了期末考试前一个礼拜的周末。因为学业和科创压力巨大,考前我一共只做过4套TPO。但凭借先前 GRE 的积累和听力上的优势,还是刷出了106的成绩。

借此机会,我想多说几句听力学习上的经验。听力也是一种熟练性技能,听得越多水平自然越高。不过,你要选择合适的听力材料,因为不同材料对能力的提升效果是不同的。你可能多次听说通过看美剧成为听力大神的故事。美剧固然是很好的学习材料,但我认为它的门槛相对而言还是太高了。从托福备考的角度来看,上coursera或edX的公开课可能是个更合适的选择。公开课的视频都是学术内容,与托福考试的话题一致。在锻炼听力的同时,你还顺便学习了感兴趣的知识,一举两得。当然,这一切的前提,都建立在关掉字幕的基础之上,只要打开了字幕,你锻炼的就不是听力而是阅读了。

再聊一聊我对中介的看法吧。我出国的时候是找了中介的,具体是哪家就不便透露了。从测评到行前指导,一套流程下来,我感觉中介并没有做太多的事情,但也绝不能说他们的工作没有意义。一个靠谱的咨询老师很清楚各个学校和专业的招生录取情况,能帮助你快速筛选出值得申请的目标。一个靠谱的文书老师能为你润色、修订PS, CV, 推荐信等材料,提升个人的竞争力。而至于网申、送分、邮寄这种没有技术含量的工作,则大可以自己操办。我的建议是,CV和推荐信最好交给专业人员处理,因为这两份文书对格式要求高,很有套路,熟手不容易出错。与此同时,如果你有能力,最好独立完成PS的初稿,再交由别人改进。PS是你个人的story board,而当事人是最清楚如何把故事讲得娓娓动听的。不要怕麻烦,把你从小到大的主要经历回想一遍,把心态和想法转变的关键节点圈出来,用简短通顺的剧情链条把它们一一串起。不断地调整,直到一个读者看过你的story board之后,会不由自主地点头:嗯,就是这么回事。一个出彩的PS会帮你在一大群硬件条件类似的候选人中脱颖而出,所以,请一定认真准备。写PS的初稿花了我近一个月的时间,但这绝对是一项值得的投资。


留学生活

在佐治亚理工的留学生压力极大。这里要求国际学生每个学期注册不少于12学分的课程(大多数学校是9个学分),平时不是在上课就是在应付作业、项目和考试。虽说12学分只对应每周12小时的课堂教学,但考虑到3~4的负载因子,每周实际投入在学习上的时间多达36至48个小时——我想90%的北理本科生都没有体验过这种日子吧。即便如此,你还要应付各种额外的开销,比如买菜、做饭、做家务等等。我依稀记得第二学期选了15学分课程的同时还要找实习的噩梦生活。那整个学期我都没有周末,只是在春假一口气睡了14个小时当作休息。去远郊的超市买菜还要盘算着这两个小时的路途是否值得。在图书馆做项目到凌晨三点,最后开车回家草草睡了一觉——因为怕就地躺下会着凉,影响期末的考试…… 选择出国的你,也会经历类似的事情。不要害怕,走过来之后,就知道如何从容应对了。人只有处在压力下,才知道自己的潜力有多大。


求职就业

你知道求职就业最重要的一件事是什么吗?是做好职业规划,知道自己应该投身一个怎样的岗位。像我一样致力于软件开发的学生在北美不算少数,多数人刚走入招聘会现场的时候是无比激动的:哇竟然有这么多公司!有做UI/UX的,有web全栈开发,有安卓/ios应用,有嵌入式,有机器学习和大数据分析。可是,没过多久,兴奋就变成了惆怅:我好像每一家都可以去啊,可是似乎每一家都不那么匹配。这一切的原因,是因为你没有发展出一个专精的技术方向。而技术专精的起点,就是制定一个适合自己的职业规划。在当下,具体点说,就是求职的技术路线。

就技术路线而言,我知道每个人都有选择困难症,但你要学会捕捉细微的征兆,因为那里隐藏着你内心的渴望。像我这种大一开始就无师自通折腾双系统、一言不合从源代码编译软件、Linux文档一看就是大半天的人,对计算机底层架构有着深厚的兴趣,去VMware这种开发底层软件的公司就很符合我的期望。我认识的另一个同学自学Python爬虫,时不时从网上自动下载不可描述的内容,web全栈开发一定是他的菜。确定了技术路线之后,就可以有针对性地选课了。我先后在网络与分布式系统方向修了Computer Network, Network Security和Dependable Distributed System三门课,基本掌握了该方向的核心知识。其中的课程大项目Distributed Banking System在简历中被频频问及,我相信很多hiring manager都是看到了这个项目才愿意与我进一步交流的。因此,尽早选定一个感兴趣的技术路线,通过课程和项目经历把你与众人区分开来,对拿面试和offer有很大的帮助。

不论你是打算毕业后直接回国,还是先在美国工作一段时间,我都建议你在第一个暑假(或者某个学期)找一份专业实习。作为(或许是)你的第一份工作,一个好的实习岗位有助于你了解美国的职场环境和专业需求,获取对工作的第一印象。即便略过这一点,找实习的过程本身也很值得体验。你将变成一个推销员,在不同的场合给自己打广告:有时是学校的招聘会,有时是公开的网站,有时则是学长学姐的内部渠道。如果机会好,就会有人联系你,希望在电话里详细聊一聊简历中的过往故事,或是直接展示你的专业技能。你会体验投了一沓简历却杳无音讯的悲哀,你会懊恼自己为什么在面试中没能表现好,以及,拿到offer时瞬间解脱的心情。

我找实习的过程中,面试失败的故事太多了,为了节省篇幅还是讲讲成功的故事吧。能拿到VMware的实习offer,既需要运气也少不了实力。当时VMware定于二月在学校进行第一轮面试。由于申请人数太多,不得不额外增加了一轮在线环节,一个小时4道编程题,优胜者将获得面试资格。那次Python既坑了我,也成就了我。坑在于它运行速度太慢,大数据的测试用例会超时。成就在于它编码效率高,让我在最后时刻做完了三道题,取得了面试资格。校园面试时我很紧张,一开始的技术问答磕磕绊绊。最后有一道白板题,我使用C++写了一段符合面试官描述的代码,不料面试官竟然向我请教了一个语法问题——原来他并不了解C++。我抓住了这个机会向他滔滔不绝地讲述各种可能的写法,C++语言的新标准等等,给他留下了很擅长写程序的印象,稀里糊涂地混过了校园面。匹配了项目组之后,是两轮正规的电话面试,都是口述思路的同时在浏览器里敲代码,这才是真正比拼实力的时刻。因为第一轮电面表现一般,所以被追加了第二轮电面。在第二轮中,有一道题我一开始就想错了思路,消磨了十几分钟没有进展,只好厚着脸皮问能不能重写,面试官竟然爽快地同意了!我于是赶紧改用正确的思路实现,结束时面试已超过预定时间十分钟。我本以为这下又要从零开始了,结果居然收到了他们发来的offer。现在你知道了,面试并不需要做到完美,求职的门槛真的没有想象中那么高。

面对求职这道关,从一个过来人的角度,我希望你可以做到下面的三句话。

第一,提前做好准备。软件岗位在美国的需求量相当稳定,你找不到实习和工作的最重要原因是你的准备不充分。如果第一学期由于课业负担、文化差异等等原因没能认真刷题,寒假就千万别想着去哪里旅游了,赶紧把自己关起来一天10道走起吧。拿出你准备托福GRE的作风来,找工作和申请学校一样需要认真对待。现在的情形是,春季开学时leetcode刷题数200+的同学找暑期实习都很稳的。当然以后水涨船高,要下更多的功夫才行。如果到了人人开始投简历的时候,你还没有足够的底气去应对面试的问题,就会吃不小的亏。

第二,不要偷懒。找工作和申请学校一样,网申都是一件很烦的事情。我知道,连续投了半个月之后却没有任何消息,是很打击信心的。这时候人的本能反应是厌恶网申这件事,但是你千万不要真的这么做。设定一个最低的投放量,比如告诉自己,截至每周日晚上,必须投满十家公司,否则禁止睡觉。把要投的公司和岗位都打印出来,贴在墙上,投一家就划掉一家。不要小看这么愚蠢的办法,只要你能够坚持这个约定,这套办法就可以一直运转下去。如果不能坚持嘛,想办法先锻炼意志力吧!

第三,不要放弃任何渠道。你可能是个害羞的人,不愿意和陌生人打交道;你一来到招聘会的现场就紧张,在HR面前语无伦次;你没有办法死皮赖脸地在一亩三分地里搭讪,索要一个内推的名额。但是,请相信,你可以用意念改变“我是一个害羞的人”这个成见,而找工作的过程正是探索自己未知一面的绝好契机。我拿到的面试机会来自多种渠道,有招聘会,有宣讲会,有学校网站、公司网站和linked in,有认识的人和不认识的人的推荐。更多的渠道,意味着更多的面试机会,也就意味着你离offer更近了一步。


最后的话

谢谢你耐心读完这篇文章,但我还准备了更多的材料作为阅后甜点。不过,这些文章都很长。在开始之前,请确保你可以安排足够的时间。

首先是一篇讲解GRE备考经验和考试实录的文章,《浅谈GRE备考与考试》

第二篇是专门讲GRE作文备考的文章,《再谈GRE考试》

后面有三篇记叙我在佐治亚理工生活的文章。出于长度和内容等原因我不建议你现在阅读,尤其是最后一篇。但是如果你很想提前预览北美理工科硕士的生活,它们可以作为一个参考。